В марте 1918 года, в разгар гражданской войны в Финляндии, глава финского правительства Свинхувуд, заявил, что Финляндия готова пойти на мир с Россией на «умеренных условиях» — белофинны требовали передачи Восточной Карелии, всего Кольского полуострова и части Мурманской железной дороги. Целью вторжения белофиннов в Карелию и на Кольский полуостров были не только территориальные захваты, но материальные интересы. Мурманск во время мировой войны был крупным центром по переброске оружия, различного военного имущества, оборудования и продовольствия, доставленного союзниками по Антанте. До революции власти не успели всё вывезти и в Мурманске оставались огромные запасы, представлявшие большую ценность. Белофинны в союзе с германцами планировали всё это захватить. Генерал Маннергейм подготовил план вторжения в Советскую Россию для захвата территории по линии Петсамо – Кольский полуостров – Белое море – Онежское озеро – река Свирь – Ладожское озеро.
18 марта 1918 года в поселении Ухта, захваченном финнами, был собран «Временный комитет по Восточной Карелии», который принял постановлении о присоединении Восточной Карелии к Финляндии. В конце апреля 1918 года отряд белофиннов двинулся для захвата порта Печенга. По просьбе Мурманского совета британцы на крейсере перебросили красный отряд в Печенгу. Британцы в это время не были заинтересованы в захватах белофиннов, так как финское правительство ориентировалось на Германию. В мае совместными усилиями красных и британских матросов финское нападение на Печенгу отразили. Также удалось отстоять и Кандалакшу.
12-13 апреля вторая по значению русская военно-морская база Гельсингфорс (сейчас - Хельсинки) была взята штурмом совместно немцами и белофиннами. Те русские корабли и гражданские суда, которые по разным причинам не эвакуировались в Кронштадт, были захвачены финнами и германцами. Всех пленных русских матросов и солдат расстреляли. В конце апреля белофинны взяли Выборг. Массовые расстрелы русских были произведены и в Выборге. При этом расстреливали и офицеров, воспитанников русских учебных заведений, которые не имели отношения к красным. Расправы с красными финнами шли по классовому признаку, а в отношении русских – по национальному. По всей Финляндии белофинны убили несколько сот русских офицеров, которые не поддерживали красных. А имущество русских офицеров, купцов и предпринимателей было конфисковано. Также было захвачено государственное имущество России. В апреле 1918 года белофинские власти захватили русского государственного имущества на 17,5 млрд. золотых рублей.
Только в мае 1918 года ставка Маннергейма вспомнила о международных дипломатических правилах и опубликовала решение финского правительства об объявлении войны Советской России.
19 ноября 1918 г. минный заградитель «Нарова», находящийся в наших территориальных водах, был обстрелян белофинской береговой батареей, находившейся у деревни Пумола. Батарея выпустила 40 снарядов и добилась двух попаданий в «Нарову». Заградитель вынужден был дать полный ход и прекратить минную постановку. В ответ 20 ноября форт «Красная Горка» открыл огонь по батарее в Пумоле. Было выпущено 90 305-мм фугасных снарядов, и 5 снарядов было выпущено «на всякий случай» по башням взорванного форта «Ино». По полученным позже агентурным данным, разрушены батарея у деревни Пумола и сама деревня, а также соседняя деревня Витикюля.
18 июня прилетевшие из  Финляндии аэропланы провели авиаразведку Кронштадта и Петрограда. 22 июня неприятельские гидропланы бомбардировали Кронштадт. В июле 1919 г. почти ежедневно неприятельские аэропланы летали над Кронштадтом, но бомбили сравнительно редко. Советские аэропланы в свою очередь летали над островами восточной части Финского залива и над финским побережьем, безуспешно пытаясь бомбить все встречные финские и британские боевые корабли.  С 1 августа начались ежедневные бомбардировки Кронштадта аэропланами, базировавшимися на финской территории. В ответ 6 августа четыре советских бомбардировщика в сопровождении двух истребителей были отправлены на бомбежку аэродрома близ Биоркэ. Из-за интенсивного зенитного огня три бомбардировщика вернулись, не выполнив задания, и лишь один сбросил бомбы на ангары.
В октябре 1918 года финские войска оккупировали Ребольскую область в Карелии.
В январе 1919 года, несмотря на неудачу с высадкой десанта на восточном берегу Финского залива, финская армия оккупировала в Поросозерскую волость в Карелии. В феврале 1919 года на Версальской мирной конференции финская делегация потребовала всю Карелию и Кольский полуостров. С января по март 1919 года финские войска вели локальные боевые действия в районах Реболы и Поросозера.
21 – 22 апреля 1919 года финские войска неожиданно пересекли русскую границу в нескольких местах. На этом участке не было никаких советских войск. Поэтому финны без хлопот захватили Видлицу, Толоксу, Олонец и Вешкелицу. Передовые финские части вышли к Петрозаводску. Ситуация была критической: Карельский край мог пасть буквально за несколько дней. С севера в направлении Кондопога – Петрозаводск наступали британцы и белые. Однако благодаря упорному сопротивлению частей Красной Армии на подступах к Петрозаводску в конце апреля наступление финской армии были приостановлено.
2 мая 1919 года Совет Обороны Советской России объявил Петрозаводскую, Олонецкую и Череповецкую области на осадном положении. 4 мая 1919 года была объявлена всеобщая мобилизация Северо-Восточного региона России. Май – июнь 1919 года восточнее и севернее Ладожского озера кипели бои. Белофинская Олонецкая армия наступала на Лодейное поле. Малочисленные и плохо обученные красноармейцы сдерживали натиск хорошо обученных, вооруженных и снаряженных белофиннов, которые обладали ещё и значительным численным преимуществом. Части финских сил удалось форсировать Свирь ниже Лодейного поля. В конце июня 1919 года Красная Армия перешла в контрнаступление. В ходе Видлицкой операции (27 июня — 8 июля 1919 года) финская армия была разбита и отступила за линию границы. Красная Армия получила приказ не преследовать противника за границей.
Таким образом, планы Маннергейма организовать поход на Петроград через Карельский перешеек были разрушены. Официально Первая советско-финская война была завершена 14 октября 1920 года подписанием Тартуского мирного договора между РСФСР и Финляндией. РСФСР уступила финнам Печенгскую область в Заполярье, западную часть полуострова Рыбачий и большую часть полуострова Среднего. Однако финское руководство не оставило своих планов по созданию «Великой Финляндии», что стало основной причиной ещё трёх советско-финских войн и привела Финляндию к союзу с гитлеровскими нацистами.